Alexander Humboldt (1769 – 1859)

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L’univers est régi par la loi.

Les GRANDS hommes semblent être une partie de l’infini – les frères des montagnes et des mers.

Alexander Humboldt était l’un d’eux. Il était un de ces hommes sereins, à certains égards comme notre Benjamin Franklin national, dont les noms ont tout le lustre d’une étoile. Il était l’un des rares, assez grand pour s’élever au-dessus de la superstition et des préjugés de son temps, et savoir que l’expérience, l’observation et la raison sont les seules bases de la connaissance…../…… 

Il en est venu à la conclusion que la source du malheur de l’homme est son ignorance de la nature. Après avoir reçu l’éducation la plus approfondie à ce moment-là et après avoir déterminé à quelle fin il consacrerait les travaux de sa vie, il se tourna vers les sciences de la géologie, de l’exploitation minière, de la minéralogie, de la botanique, de la distribution des plantes, de la distribution des animaux, et de l’effet du climat sur l’homme. Tous les grands phénomènes physiques ont été étudiés et expliqués. Depuis sa jeunesse, il avait ressenti un grand désir de voyager. Il sentait, comme il le disait, une passion violente pour la mer, et désirait regarder la nature sous ses formes les plus sauvages et les plus rudes. Il désirait donner une description physique de l’univers – un grand tableau de la nature ; pour rendre compte de tous les phénomènes ; découvrir les lois régissant le monde ;de supprimer cette splendide illusion appelée providence spéciale et d’établir le fait que l’univers est régi par la loi. Établir cette vérité était, et est, d’une importance infinie pour l’humanité. Ce fait est le glas de la superstition ; elle donne la liberté à chaque esprit, anéantit la peur, et apporte à l’âge de la raison.

L’objet de cet illustre homme était de comprendre les phénomènes des objets physiques dans leur rapport général, et de représenter la nature comme un grand tout, animé par des forces intérieures. A cet effet, il se tourna vers la botanique descriptive, parcourant des terres et des chaînes de montagnes lointaines pour déterminer avec certitude la répartition géographique des plantes. Il étudia les lois régissant les différences de température et de climat et les changements de l’atmosphère. Il a étudié la formation de la croûte terrestre, a exploré les mines les plus profondes, a grimpé sur les plus hautes montagnes et a erré à travers les cratères des volcans éteints.

Il avait une connaissance approfondie de la chimie, de l’astronomie, du magnétisme terrestre ; et comme l’étude d’un sujet conduit à tous les autres, pour la raison qu’il y a une dépendance mutuelle et un lien nécessaire entre tous les faits, Humboldt se familiarisa avec toutes les sciences connues. Sa renommée ne dépend pas tant de ses découvertes (bien qu’il en ait trouvé assez pour faire des centaines de réputations) que de ses vastes et splendides généralisations. Il était à la science ce que Shakespeare était au drame. Il a trouvé, pour ainsi dire, le monde plein de faits incohérents – toutes les parties d’un vaste système – parties d’une grande machine ; il a découvert la connexion que chacun porte à tous ; les mettre ensemble et démontré au-delà de toute contradiction que la terre est régie par la loi…../….

Mon cœur saigne quand je contemple les souffrances endurées par les millions d’hommes qui sont maintenant morts ; de ceux qui ont vécu quand le monde semblait être fou ; quand les cieux étaient remplis d’une horreur infinie qui arrachait des bébés aux mains creuses et aux joues roses des seins blancs des mères, et les jetait dans un abîme de flammes éternelles.

Lentement, magnifiquement, comme la venue de l’aube, est venue la grande vérité, que l’univers est régi par la loi ; que la maladie touche aussi bien l’homme bon que le mauvais ; que la tornade ne peut pas être arrêtée en comptant les perles d’un chapelet ; que la lave qui se coule ne s’arrête pas pour les genoux pliés de la proternation , la foudre pour les mains jointes et levées, ni les vagues cruelles de la mer pour la prière ; que le fait de payer la dîme provoque la famine au lieu de l’empêcher ; que le plaisir n’est pas un péché ; que le bonheur est le seul bien ; que les démons et les dieux n’existent que dans l’imagination ; que la foi est une berceuse chantée pour endormir l’esprit ; que la dévotion est un pot-de-vin que la peur offre au supposée pouvoir ; que d’offrir des récompenses dans un autre monde pour l’obéissance dans celui-ci est tout simplement acheter une âme à crédit ; que la connaissance consiste à déterminer les lois de la nature, et que la sagesse est la science du bonheur. Lentement, grandiosement, magnifiquement, ces vérités se révèlent à l’humanité.

De Copernic nous avons appris que cette terre n’est qu’un grain de sable sur la rive infinie de l’univers ; que partout nous sommes entourés de mondes brillants beaucoup plus grands que le nôtre, tous mobiles et existant conformément à la loi. Certes, la terre commence à devenir petite, mais l’homme commencé à devenir grand. …./…..

A toutes les époques, le peuple a honoré ceux qui les déshonoraient. Il a adoré leurs destructeurs ; il a canonisé les menteurs les plus gigantesques, et enterré les grands voleurs dans du marbre et de l’or. Sous les plus hauts monuments, la poussière du meurtre. L’imposture a toujours porté une couronne.

Le monde commence à changer parce que les gens commencent à penser. Penser, c’est avancer. Partout les grands esprits enquêtent sur les croyances et les superstitions des hommes – les phénomènes de la nature et les lois des choses. A la tête de cette grande armée d’enquêteurs se trouvait Humboldt – le dirigeant serein d’un hôte intellectuel – un roi par le suffrage de la Science et le droit divin du Génie.

Aujourd’hui, nous ne rendons pas hommage à un boucher appelé soldat – ni à un politicien rusé appelé homme d’État – ni à un voleur appelé roi, ni un métaphysicien malveillant appelé saint. Nous rendons hommage au grand Humboldt dont les victoires ont toutes été réalisées dans l’arène de la pensée ; qui a détruit les préjugés, l’ignorance et l’erreur – mais pas les hommes ; qui a répandu la lumière – mais pas le sang, et qui a contribué à la connaissance, la richesse et le bonheur de toute l’humanité.

Sa vie était pure, ses objectifs élevés, son apprentissage varié et profond, et ses réalisations vastes. Nous l’honorons parce qu’il a ennobli notre race, parce qu’il a contribué plus que n’importe quel homme vivant ou mort à la vraie prospérité du monde. Nous l’honorons parce qu’il nous a honorés – parce qu’il a travaillé pour les autres – parce qu’il était l’homme le plus savant de la nation la plus savante – parce qu’il a laissé un héritage de gloire à chaque être humain. Pour ces raisons, il est honoré dans le monde entier. Des millions font hommage à son génie en ce moment, et des millions prononcent son nom avec révérence et racontent ce qu’il a accompli.

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